Stop tráfico de especies

15 años en defensa de los tigres

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Joseph Vattakaven, biólogo que lidera la iniciativa de Tigres Vivos de WWF, nos  cuenta por qué ha dedicado 15 años de su vida a la conservación de los tigres y lo que está haciendo para apoyar la iniciativa TX2, cuyo  objetivo es duplicar el número de tigres en libertad.

¿Por qué los tigres son tan especiales para ti?

Debemos remontarnos mucho tiempo para responder a esta pregunta. Cuando era niño, leí El Libro de la Selva y quedé fascinado por el carácter de Mowgli. Siempre soñé con ser como él y ver a tigres en libertad. El amor por los tigres me acompañó hasta la edad adulta. Así que cuando tuve la oportunidad de monitorizar y localizar a tigres en libertad fue un sueño hecho realidad.

Durante cinco años, toda mi vida giró en torno a ellos. Respiraba y soñaba con tigres. Junto a otros profesionales, viajé a través de los paisajes de la India donde habita este animal y colocamos un collar con GPS a más de 10 tigres adultos, cada uno de los cuales fue monitorizado durante al menos 10 días consecutivos. En esa época, este tipo de acciones fueron pioneras.

Esta experiencia cambió mi vida. He visto a tigres acechar y cazar a sus presas delante de mis ojos, he visto a crías jugar a pelearse entre ellas y, una vez adultos, los he visto pelearse de verdad por un territorio. Incluso fui testigo de cómo las tigresas mueven a sus cachorros hasta un lugar seguro solo un par de horas después de dar a luz. Los tigres son criaturas maravillosas y muy inteligentes. Son los mayores felinos del mundo y son sencillamente majestuosos.

La población mundial de tigres ha sufrido un gran declive desde que eras un niño que leía El Libro de la Selva. ¿Cuáles son las principales amenazas a las que se enfrentan en la actualidad?

Hemos pasado de unos 100.000 tigres hace un siglo a cerca de 3.900 en la actualidad. Es un declive de más del 95%. Una situación alarmante dada la rapidez con la que la población está desapareciendo, en su mayoría debido a la caza furtiva y a la destrucción de su hábitat.

Los cazadores furtivos son contratados por grupos criminales para atrapar a los tigres usando trampas de alambre con el objetivo de venderlos en mercados ilegales, donde la venta de sus colmillos, pieles, huesos y otras partes se valoran en 20 mil millones de dólares.

Sus hábitats están siendo destruidos por la actividad humana ya que seguimos invadiendo sus territorios, destruyendo los bosques, praderas y manglares en los que viven, haciendo que pierdan gran parte de su espacio. De hecho, en la actualidad solo tienen presencia en un 5% de su distribución histórica.

Han pasado 8 años desde que 13 gobiernos aceptaron cumplir el objetivo de doblar el número de tigres en libertad.  ¿Cómo lograron llegar a un acuerdo en una meta tan ambiciosa y atrevida?

Doblar la población mundial de tigres solo representa un primer, aunque enorme, paso hacia asegurar el futuro de estos animales poniendo distancia entre ellos y el peligro de extinción.

También sabemos que el tigre es una especie “bandera”, es decir, un indicador de la salud de los ecosistemas. Si los tigres desaparecen, supondría un problema para nosotros también. Así que protegerlos a ellos tiene un sentido práctico porque su protección está unida a servicios necesarios para nosotros como aire limpio, agua fresca, comida, medicinas e incluso trabajos.

Pero si lo piensas bien, obtener tal nivel de acuerdo entre líderes de países para proteger una sola especie es algo casi inaudito en estos tiempos.

Personalmente creo que se debe al encanto místico que tiene el tigre. Y va más allá del valor económico que su protección puede traernos. El tigre es un animal adorado, puede que incluso venerado, y el poder y la audacia que representa probablemente inspiró la meta TX2. Este objetivo representa la ambición, es una meta visionaria.

Hace poco publicaste un estudio sobre la población de tigres. En él explica que hay 18 lugares, dentro del programa mundial de tigres de WWF, que tienen el potencial de triplicar sus poblaciones. ¿Qué significa esto para el futuro de los tigres salvajes?

En nuestro análisis encontramos que las poblaciones situadas dentro de los 18 lugares indicados en Asia tienen el potencial de triplicar su población actual de 165 a unos 585. En alguno de estos sitios se podría conseguir en menos de una generación, pero la mayoría lo logrará en un tiempo mucho mayor.

Es un importante estudio, ya que existe mucho potencial para la recuperación a largo plazo de las poblaciones de tigres, pero solo será posible con una voluntad política que aplique una ley efectiva contra la caza furtiva y mitigue los conflictos entre humanos y vida silvestre en estas áreas.

¿Qué esperas obtener con las medidas de conservación del tigre?

Mi esperanza es que las generaciones futuras puedan vivir en un planeta con tigres, para que puedan disfrutar de la presencia de este animal en la naturaleza. Que duplicamos o no el número de ejemplares para 2022 no es tan importante, lo esencial es estabilizar su población y asegurarnos de que puedan sobrevivir en el futuro, junto con nosotros.

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